机器智能是生产力,区块链是生产关系

[转自吴军硅谷来信]

前阵子和区块链专家Tom Ding闲聊如何向大众解释区块链,理解它的作用。Tom Ding做了一个很有趣也非常易懂的解释——区块链是生产关系。

在介绍区块链之前,先介绍Tom Ding这个人。Tom Ding在美国是一个很传奇的人物,他从小是在家里接受的教育,因为他那个大学教授的父亲觉得学校教授得太慢了,而他接触社会的方式就是从小到计算机公司帮人修电脑。

14岁时,他就从哥伦比亚大学毕业了,而这个年龄还没有到美国的法定工作年龄,于是他只好自己创业两年,然后再去工作。工作3年后,他去读了MBA,那时还不到19岁,而他的同龄人才开始上大学。

Tom Ding是全世界最早看到区块链作用的创业者之一,全世界基于区块链的创业史到今天只有4年,Tom Ding已经做了三年半,虽然他本人是亚裔,但是他的团队成员都是比他大很多岁的美国和欧洲白人,其中大部分是数学家特别是密码专家,他创办的研究所的技术水平在全世界是数一数二的。

区块链从本质上讲其实是一个账本,当一个商品、一个行为、一个交易开始的时候,可以产生一个区块,它的整个流动的生命周期被详细地记录下来后,就形成了一个链。这个账本放在哪里呢?它不放在属于某个公司、机构或者个人的服务器上,而是放在互联网上,因此从理论上讲谁都无法拿走、篡改,或者说销毁它。

这样的东西有什么用呢,我在第181封信中,从跟踪经济的角度解释了它的应用,但是Tom Ding和我讲,它的应用可以广泛很多,大很多。他用生产力和生产关系来比喻机器智能和区块链,对我很有启发。
Tom Ding认为,机器智能可以使得我们社会的生产力极大地提升,因此相当于生产力,而区块链则是在处理经济活动中人和人的关系,利益分配方式,因此相当于生产关系。为什么这么说呢?我们先看两个具体的案例。

今天大家都在用网约车服务,比如滴滴。滴滴的本质是什么呢?它实际上是提供两种价值的平台,第一是自动生成乘客和司机的匹配,第二是提供一个大家信得过又必须尊重的支付系统。

当然为了达成这两个目的,滴滴要做很多事情,比如要提供足够多的IT服务,包括购买硬件,要处理违约行为以便维护这个平台的信用,以及为了让大家来使用还要进行市场推广。这些都需要钱,最终这个钱其实是由消费者出。滴滴从中收多少钱,现在因为它补贴得很厉害还很难算清楚,不过它的前辈优步(Uber)在美国和一些成熟市场的收费是交易额的25%。

在此之前,和优步商业模式相似的网上拍卖公司eBay从1998年就开始盈利了,它收取交易价格的15%到某个封顶的价格。也就是说提供这样的平台后,它们从经济生活中分走了15%-25%的交易额。
当然,之所以是滴滴,优步或者eBay而不是别的公司最终占据了这些市场,是因为它们做好了三件事:技术服务(包括硬件)、市场推广和信用制度。那么滴滴和优步占据的这个中间环节能否交给区块链来完成呢?从理论上讲是完全可以的,在实施的过程中也需要解决上面这三个问题。

那么用区块链取代上述公司完成交易,这些问题是如何解决的呢?首先,它的服务平台是整个互联网,所有为区块链提供服务的计算机都成为未来交易的服务器了,它不属于某一个公司。其次,它的信用来自于区块链协议本身。最后,它的市场推广只能靠口碑相传了,或者说靠免除了15%-25%的中间费用,大家得到好处后,自然的迁移。

如果这件事情能够完成,那么生产资料(服务器)的所有方就从某家公司变成了整个互联网,人和人的关系就成了简单的供需匹配,不需要第三方了,而网约车公司在过去掌握着司机命脉的情况也就不会出现了,最后商业产生的利益分配方式也改变了,再也没有人收取高额的中间费用了。

当然,区块链技术的开发者和提供服务器的人(机构)可能会得到少量的分成,但是据Tom Ding估计,这些分成连交易额的1%都不需要。我们知道生产关系中三个基本要素就是生产工具的所有权,生产和商业活动中人和人的关系,以及分配制度。当这三个都改变时,生产关系就变了,因此Tom Ding认为,区块链改变的是生产关系。

如果我们采用了这种新的生产关系后,大家能够得到什么好处呢?首先,供需双方因为减少了交易成本,利益能最大化。其次,从安全性的角度讲,区块链的协议可以做到比由任何一家公司集中控制数据和交易更安全。第三,从可靠性来讲,如果服务都要经过某个公司,一旦这个公司的数据中心垮掉了,服务就瘫痪了,如果使用区块链协议,除非整个互联网垮掉了,否则服务一直能进行下去。最后,从信息安全的角度讲,采用区块链的方法可以避免用户在获得互联网服务时,失去隐私。

讲到数据安全性和隐私,今天大数据医疗之所以难以开展的一个重要原因,是大家对隐私问题的担心。比如,如果将我们的病例交给一个大数据公司,那么他们就看到了我们每个人的健康状况。简单地将我们的姓名和身份证号隐藏起来,并不能解决问题,因为根据大数据的多维度特点,很容易挖掘出这个人是谁。
那么是否有可能让那些搞大数据统计的人,既能完成统计工作,又不得到数据呢?这件事情在过去是办不到的,但是采用新的区块链技术(今天的已经是第三代了)则可以办到,具体做法是这样的。

我们在过去,需要得到一个数据实体(Entity)才能判断它是否有某个属性,比如我们得到了一个人的病例,才能知道他是否患有高血压。类似地,如果我们通过在商场购买香烟的行为,或者通过IoT(物联网)跟踪他吸烟与否的事实,我们也需要知道这个人是谁,才能将这个人是否吸烟和他的高血压联系起来。如果把人的标识删除,我们就无法实现这种连接,那么大数据统计就无法完成。

在有了第三代区块链技术之后,使用数据的方式可以彻底改变。由于近年来有很多数学家和密码学专家加入到区块链技术的研究中,区块链在密码学上有很多新的突破和应用。对于一个实体是否具有某个属性,可以在不获得数据的情况下,通过协议问一下这个实体,你是否具有这个属性,或者某个具体的指标数值是多少,这个实体可以给你一个回答,但是你无法知道是谁作出的回答。

这样,做大数据统计的公司,就不需要获得数据,而是使用数据即可。数据的所有权则可以从几家大数据公司,交还给我们自己了。这样一来,数据资源的所有权变了,相当于生产关系中的一个重要的要素也就改变了。

现在几乎所有的小公司都有这样的体会,就是它们在数据上无法和大公司竞争。这不仅是它们获得数据的体量小,更重要的是大家也不放心把数据交给它们。当然,数据放在大公司其实大家也不放心,只是没有更好的办法。如果使用区块链技术,大家可以将数据放在由区块链构成的超级计算机(其实是整个互联网)中,数据的拥有者真正实现对数据的所有,其它公司,无论大小,都是按照协议使用数据,这样一来,不仅大家有安全感,而且能做到互联网上的公平。

再进一步讲,当我们自己拥有了数据后,我们可以交易数据,从中获利,关于这一点,我们以后有机会再聊。从我和Tom Ding的交流中,我再次体会到很多优秀的人看问题确实比我们深刻,比如对区块链的理解,我们过去就没有上升到生产关系的高度。

如果能通过区块链捋顺了大数据时代的生产关系,你是否会觉得未来将变得更好呢?

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